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經濟學家和父親的角色


我九歲的女兒凱莉,是她老爸的掌上明珠。脫離襁褓的她,讓我注意到幾個應用經濟學原理。最早注意到的,就是物質享受的重要性。自此,凱莉和我就開始相互切磋經濟學。

我也在大學裡教經濟學。好的老師就像好的父母一樣,不僅傳道授業,同時也繼續學習,更棒的是眼見學生青出於藍而更勝於藍。


如果你也為人父母,那麼,你也是一位經濟學老師。經濟學所談的不外乎面臨困難抉擇:努力賺錢還是享受人生;今天揮霍還是為明天存錢;發展新技術還是磨練既有技術;尋找完美的工作(或完美的另一半)還是安於現狀。我希望我的學生好好思考這些選擇;我也希望我女兒好好想一想。


經濟學最偉大的啟示就是,這些抉擇並沒有最佳的解決方案;一切因環境而異、因人而異。經濟學是門容忍的學問。好的經濟學教授會讓學生知道,生活方式和你迥然不同的人不一定是笨蛋或壞人。好的父母也會讓子女知道這一點。


經濟學教導容忍,也培養同情心。經濟學家的做法是仔細觀察行為,盡量了解別人的目標和困難。這份了解就是一切同情心的基礎。


我開了一門大一經濟學榮譽研討課程。上課第一天,我要學生告訴我,為什麼現在到超市購物的人,其所需要的購物車要比三十年前來得大。部分學生提出精闢見解:現今的職業婦女無法像她們的母親以前一樣,每個禮拜都出來買菜;她們(或她們的先生)久久才買一次菜,必須把冰箱塞滿。或者,現今的職業婦女無暇像她們的母親以前一樣,為全家準備晚餐,只得多買點食物,讓雙親和小孩自行料理晚餐。或者,今日家庭環境普遍優渥,每餐菜餚花樣更多。或者,現在的消費者手頭寬裕,不介意多付點錢來享受寬敞的空間和較大型的購物車。或者,現在的房子大,食物儲藏櫃空間也大。或者,現今銀行提款機無所不在,就算消費者不想隨身攜帶大筆現金,消費也不會受限。


當上課情況順利時,學生會針對不同看法提出洞見。有學生說今日的購物者買得較多,是因為廣告手法變得較有成效。也有人反對這種說法,認為在收入不變的情況下,在某一產品上買得較多,就表示另一產品一定買得比較少。


這項練習的重點並不在於研究購物車,而是去了解理解的技巧。若想成功達到這項練習的目的,學生必須體認到,其他家庭所遇到的問題和他們所遇到的極不相同。學會從別人眼中來看世界,是經濟學訓練的重要一環,同時也是成長過程中的重要部分。


我還有很多好問題可供學生練習。我想我明年會問他們,為何雙薪家庭的儲蓄要比收入相同的單薪家庭來得少。是因為雙薪家庭僱用菲傭?是因為職業婦女不像全職母親那麼在乎子女的未來?還是因為職業婦女提供好榜樣,讓子女獨立,日後比較不會向父母伸手要錢?


或者,我會問學生,為什麼不管在哪一種文化背景,男人的自殺率都要比女人高?是因為女人覺得自己比較有義務照顧下一代?還是因為女人較長壽,若遇人不淑,還可以把希望放在另一半往生之後?


教導這些事情就像養育子女一樣,這是事實。當我女兒覺得自己在校園被人欺負、沮喪地回到家時,我可以鼓勵她從別的小朋友眼中來想像各種情況。這類想像有個技巧。先提出猜測;想想有沒有道理;再檢查是否與所有證據相符;然後修改你的猜測。這正是優秀的經濟系學生思考購物車問題時應該使用的方式。


經濟學涵蓋的不僅是個人抉擇,也包括社會抉擇:鼓勵自動自發,還是提倡平等;保護自由,還是維持秩序;為大眾提供機會,還是為不幸者提供安全網。換言之,我們想要問:這麼做對嗎?合理嗎?公平嗎?我女兒對於這些問題也非常關心,具體來說例如:她的零用錢應該是應得的權利,還是整理房間的獎賞?她是否可以自行決定把父母的勸告當耳邊風,在寒冷的冬天穿著夏天的薄夾克?她和朋友應該挑選最多人喜歡的電影,還是沒有人討厭的電影來看呢?每次有小孩大叫:「這不公平」,就有父母被迫面對這類經濟正義的問題。


我能說兩種語言。在課堂上,我講的是圖表和公式語言;在客廳裡,我講的是能做夢、想像,以及擦乾淚水的語言。在課堂上,我抽象地講述著訂立強制契約的好處;在客廳裡,我清楚具體地解釋,為什麼凱莉的朋友潔西卡不喜歡她在兩人下棋下到一半時,突然改變規則。在課堂上,我述說著執行智慧財產權的一般性問題;在客廳裡,我解釋著當有小孩把公園沙丘上撿來的錢幣占為己有時,會引起哪些道德上的問題。擁有雙語能力並不代表你的所知加倍,只代表每件事情你都有機會提及兩次。


不過,奇怪的是,有些在課堂語言中顯得晦暗艱深的問題,在客廳語言中卻變得清楚簡單,而有時情況正好相反。這表示為人父母者和經濟學家能夠相互為師。


這正是本書的內涵。這是本談論各種議題的論文集,舉凡公平、正義和責任等基本人類議題,都是父母和經濟學家必須面對的。書中提及的對錯原則,在父母看來可能理所當然,但卻必須傳授給任性的子女和剛愎的經濟學家。本書另外還提及了解的技巧,以及如何教授經濟學;並使用經濟學概念來教導容忍、同情和追求知識上的嚴謹態度。同時本書也說明如何利用經濟學來了解家庭,並利用家庭結構來闡明經濟學問題。


經常會看到聰明的學生挑戰教授的學術權威,而且最後證明學生是對的。對於教學認真的老師來說,這是課堂上最愉快的經驗。為人父母者若有心鼓勵家人彼此交換想法,也能夠經常感受到相同的喜悅。有主張的作者遇到有心的讀者,也是一樣。本書的論點是經過長久謹慎的思考而產生,在我看來,似乎無懈可擊。不過,若有任何疏漏與錯失,我希望您能本著在課堂上和餐桌上的精神,不吝指正。

 給經濟學家女兒的忠告

要愛妳所做的事情,如此一來,妳為成功付出的努力才不會白費。記住,妳總是要和那些非常熱愛自己工作的人競爭,除非妳對妳工作的熱情不輸給他們,否則妳很難集中精力與他們競爭。

如果妳不犯錯,就表示妳冒的險不夠。如果妳沒有從腳踏車上摔下來的經驗,表示妳玩得不夠開心。如果妳從未錯過班機,則表示妳耗費太多時間在機場等候。 要提防那些動不動就搬出「法律權威」的人。

我們住在紐約州,該州嚴禁加油站在油槍上加裝自動跳停裝置——就是讓油槍可以自動加油,而妳可以四處走動的裝置。這一定是在之前,某位紐約州議員找來幾位同事,對他們說:「我們得禁止那些小玩意兒。」然後大家煞有介事地點頭同意。這就是法律的權威。

不要把嚴苛的議價者誤以為是有本事的議價者。在交易的最後階段還拚命討價還價,就要有整筆生意都告吹的心理準備。誰最願意冒這種風險呢?就是那些在一開始讓步太多的人。在最後關頭還拚命討價還價的人,都是一開始最不會談生意的人。

對妳自己的生命負責。尋求專業人士的協助時,要的是他們的專業知識,但不要讓他們左右妳的價值觀。

沒有一位醫生有資格決定該用哪一種方式治療妳的病。只有妳自己知道,該冒哪些風險、該做哪些犧牲,以保身體健康。醫生能協助妳了解各種治療方式的成本和效益,但只有妳自己才能權衡那些成本和效益。讓醫生幫妳選擇用藥,就像讓服務生幫妳點晚餐一樣。

在妳的投資策略和生涯規畫都要力求多元化。

很多人實際做到的多元化程度都比他們所想的要低。他們持有那些在當地有影響力的公司股票。這通常是錯誤的策略:如果該公司在經濟不景氣時倒閉,那麼妳的股票和妳的房地產都遭殃。

凱莉,如果妳有機會以一加侖七美元的價格賣水,那麼,我要妳一分不減、喊價七美元。不是因為我希望妳多賺點錢——我相信妳會有穩定的事業和不錯的收入,而是因為把水賣給最需要的人,這是妳的社會責任,如果妳的售價低於市價,來向妳買水的就不是最需要水的人。

要上網。我寧願妳從網路上搜尋到色情資訊,而不是到爸媽的房間亂翻。

事實上,我很高興有網路這個發明,讓妳能輕易抓取別人不希望妳獲得的消息。捍衛家庭價值觀不遺餘力的唐娜萊斯(Donna Rice)指責道:「任何小孩一碰電腦,幾秒鐘內就會上色情網站。一旦他們看過這些資訊後,就永遠無法從心靈上拭除。」沒錯,唐娜。對於那些一心想要拭除別人心靈的人來說,網際網路絕對是一大天敵。

坦白講——取得色情資訊絕不屬於網際網路的成本,而是效益之一。網際網路的目的是便於溝通,並且打擊那些阻止資訊自由流通的人。

除非妳已經口袋空空、借貸無門,否則,只要妳還在求學階段,就不要暑期打工。年紀輕輕、又無一技之長,這時候就出來工作,實在太瘋狂;再過幾年之後,妳花同樣的努力,可賺到更多的錢。學生時代就好好念書;如果妳在十六歲,而不是二十六歲就學到許多知識,那麼,妳擁有這些知識的時間就多了十年。

選擇大學時,可嘗試以下的思想實驗:想像自己走進一個小房間,裡面有一小群人正熱烈、興奮地聊天,而另外有幾個人安靜地站在一旁。如果妳想知道那群人在討論什麼,妳會想問誰?如果妳認為參與討論者所提供的答案,會比旁觀者更正確、誘人,那麼,妳就應該選擇由一群活躍的研究人員來授課的大學就讀。


若想判斷某人的價值觀是否具吸引力,有個好方法,那就是對照他們的說法。例如,當有人告訴妳,商人追求高價是不道德的,妳便可問他,消費者追求低價是否也是不道德。


最大報酬不應該給予那些執行必要工作的人,而應該要給予那些能自己思考出哪些是必要工作,然後主動去完成它們的人。


不要停止探索生命的可能,就算妳又回到原點,也沒有關係。辛苦繞壘包跑了一圈後,才會覺得回到本壘更加甜美。

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